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CURIOSIDADES - GACETA XIANZAI


China: El paraíso de los dinosaurios


Por

Fernando García-Quismondo







Hace millones de años por las tierras que hoy es China caminaron unos seres tan terribles como fascinantes, los dinosaurios. En chino la palabra que define a estos reptiles es /kǒnglóng/literalmente ”dragón terrible” o “lagarto terrible”, lo cual no es de extrañar, ya que equivale exactamente a nuestra palabra “dinosaurio”, cuya raíz griega “δεινός σαῦρος”/deinos sauros/ significa exactamente eso: “lagarto terrible”.

En el amplísimo periodo que abarca desde la aparición de los primeros dinosaurios hace aproximadamente 230 millones de años hasta su repentina desaparición hace unos 65 millones de años, fueron innumerables las distintas especies de estas extraordinarias criaturas que habitaron el planeta, y en este sentido China se ha convertido a lo largo del último siglo en una nación reconocida internacionalmente como el destino ideal para estudiar sus restos fósiles, una especie de "paraíso" entre los paleontólogos especializados.

El motivo es que en los últimos cien años se han recuperado y categorizado a lo largo del país más de 170 especies de dinosaurios, una cifra que constituye la sexta parte de todos los descubrimientos a nivel mundial, lo que ha encumbrado a China como el incuestionable “número uno” en cuanto a yacimientos, un destino ideal tanto por la cantidad de los mismos como por la calidad de los restos hallados.

Este artículo se convertiría en algo demasiado extenso si pretendiésemos cubrir todas esas especies de dinosaurios descubiertas en China, por lo que hemos considerado oportuno mencionar solo algunas, centrándonos en aquellas que por sus características (condiciones de conservación, importancia científica y reconocimiento público) merecen ser destacadas del resto.


Los dos primeros fósiles que veremos son quizá especialmente destacables ya que han servido para consolidar la hipótesis relativa a la evolución de los pájaros a partir de los dinosaurios, una hipótesis que ya había sido postulada a mediados del siglo XIX cuando se encontraron los primeros restos del famoso "archaeopteryx" en Solnhofen (Alemania).

- Sinosauropteryx (en chino /zhōnghuániǎolóng/literalmente “pájaro-dragón-chino”)



En 1996 se encontró en la provincia de Liaoning los primeros restos de un sorprendente dinosaurio que fue catalogado como “Sinosauropteryx”.

Aunque este primer descubrimiento en China de un dinosaurio con plumas primitivas fue posteriormente ampliado con el descubrimiento de otras especies similares, este hallazgo específico es de la mayor importancia, ya que han podido ser datados como correspondientes al periodo del Cretácico Inferior, lo que hace del sinosauropteryx uno de los restos más antiguos de un pequeño dinosaurio carnívoro cubierto de plumas; sin embargo, a pesar de esa presencia de plumas que muestra su esqueleto fósil, está claro que el sinosauropteryx no estaba capacitado para volar, o tan siquiera planear, debido al reducido tamaño de sus extremidades anteriores.


- Microraptor (en chino /xiǎodàolóng/literalmente “pequeño dragón-ladrón”)



Se trata nuevamente de un pequeño dinosaurio carnívoro que existió durante el Cretácico Inferior, hace 120 millones de años. Se descubrió en la provincia de Liaoning entre 2001 y 2002, y a pesar de su pequeño tamaño, el excelente estado en el que se encuentran los fósiles hallados nuevamente vuelve a suponer una evidencia de la relación entre aves y dinosaurios.

Curiosamente, el microraptor sí tenía sus cuatro patas y su cola cubiertas de plumas con un perfil aerodinámico, al revés de lo que ocurría con el sinosauropteryx del que hablábamos antes, lo que hace pensar a algunos paleontólogos que esta especie no solo era capaz de planear con soltura de un árbol a otro, sino que incluso quizá podía emplear las cuatro extremidades para remontar el vuelo durante esos planeos.



Los otros dos dinosaurios que podemos destacar de la lista de aquellos que han sido descubiertos en China corresponden a dos gigantescos saurópodos, los dinosaurios más grandes que existieron, de los que en occidente conocemos habitualmente los diplodocus, braquiosaurios, titanosaurios, etc.


- Mamenchisaurus (en chino /Mǎménxīlóng/literalmente “dragón de Mamenxi”



El Mamenchisaurus, un dinosaurio del Jurásico Superior estudiado y catalogado por el Dr. C.C.Young, es el mayor dinosaurio jamás descubierto en Asia (hasta el momento...). Este enorme saurópodo fue descubierto en la provincia de Chongqing en 1957, en la población de Mamenxi de donde toma el nombre. Su tamaño rondaba entre los 16 y 30 metros de largo (de los cuales la mitad correspondía al cuello) y pesaba entre 20 y 30 toneladas, todo un “animalito”...

- Huanghetitan (en chino //Huánghéjùlóng/literalmente “gigantesco dragón del Río Amarillo”)



Nuevamente, nos encontramos ante otro enorme saurópodo, descubierto en 2002 cerca de la reserva de Liujiaxia en la provincia de Gansu, y con un tamaño comparable con el mamenchisaurus del que hablábamos antes, gracias a sus 20 metros de longitud y sus 35 toneladas de peso. Vivió durante el Cretácico Inferior y su esqueleto, el más alto y mejor conservado de un saurópodo en todo el mundo, muestra que el huanghetitan poseía unas grandes caderas y largas patas delanteras, lo que ha ayudado a los científicos en sus estudios acerca de los orígenes y la evolución inicial de estos grandes saurópodos.


Como decíamos a lo largo del artículo, el número de especies descubiertas en China gracias a la estupenda conservación de sus fósiles es demasiado extensa como para cubrir aquí su totalidad. Esperamos que esta breve pincelada sobre alguna de ellas haya resultado de interés, e invitamos desde aquí a nuestros seguidores a seguir atentamente las noticias científicas que siguen llegando regularmente del país, ya que contínuamente se siguen descubriendo nuevos restos y nuevas especies de estas fascinantes criaturas: los /kǒnglóng/, esos “lagartos terribles” que en occidente denominamos “dinosaurios” y que durante millones y millones de años dominaron la superficie de nuestro planeta...

Caracteres en este artículo:
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